Un Estudio Informa Que La Contaminación Del Aire Causa Miles De Muertes Prematuras Cada Año

Los gases de escape de los automóviles causan más muertes prematuras que los accidentes automovilísticos

Un mapa traza la distribución de las emisiones de combustión que han migrado al Reino Unido desde el resto de Europa. Las concentraciones más altas, en rojo, se pueden encontrar en las afueras del país. Imagen: Steven Barrett

Cualquiera que haya dado un paseo en bicicleta, trotado o caminado por una calle concurrida sabe lo mal que se siente y huele el aire y probablemente haya tenido dudas acerca de hacerlo de nuevo. Ahora un nuevo estudio de MIT Confirma lo que mucha gente ha pensado, las emisiones de automóviles, camiones, aviones y centrales eléctricas son malas para nuestra salud y, según este estudio, provocan miles de muertes prematuras cada año.

En un estudio que aparece este mes en la revista Environmental Science and Technology , los investigadores del MIT informan que las emisiones de automóviles, camiones, aviones y centrales eléctricas causan 13.000 muertes prematuras en el Reino Unido cada año.

Los investigadores analizaron datos de 2005, el año más reciente para el que hay información disponible. Descubrieron que entre las diversas fuentes de emisiones en el país, el escape de automóviles y camiones era el mayor contribuyente a la muerte prematura, que afectaba a unas 3.300 personas por año. En comparación, señalan los investigadores, menos de 3.000 británicos murieron en accidentes de tráfico en 2005.

Los investigadores encontraron que las emisiones que se originan en otras partes de Europa causan 6.000 muertes prematuras adicionales en el Reino Unido anualmente; Las emisiones del Reino Unido que migran fuera del país, a su vez, causan 3,100 muertes prematuras por año en otras naciones de la Unión Europea. En algunas áreas de la periferia del Reino Unido, como el norte de Escocia, casi toda la contaminación del aire proviene del resto de Europa, dicen los investigadores.

Steven Barrett, del MIT, y su coautor Steve Yim comenzaron el estudio a la luz de los acontecimientos recientes en el Reino Unido: Londres actualmente viola los estándares de calidad del aire establecidos por la UE, y el gobierno británico puede enfrentar multas importantes de la UE si no cumple con su contaminación del aire.

“Queríamos saber si la responsabilidad de mantener la calidad del aire se correspondía con la capacidad de actuar o hacer algo al respecto”, dice Barrett, profesor asistente de aeronáutica y astronáutica en el MIT de Charles Stark Draper. “Los resultados del estudio indican que hay una asimetría allí”.

Polvo en el viento

Barrett trabajó con el postdoctorado del MIT Steve Yim para analizar los datos de emisiones proporcionados por el gobierno británico. El equipo dividió las emisiones del país en sectores, incluido el transporte por carretera; generación de energía; fuentes comerciales, residenciales y agrícolas; y otros transportes, como el transporte marítimo y la aviación.

Luego, el grupo simuló campos de temperatura y viento en todo el país utilizando un modelo de pronóstico e investigación meteorológica similar a los utilizados para predecir el clima a corto plazo. Barrett y Yim ingresaron datos de emisiones en el modelo para ver cómo el clima podría dispersar las emisiones. Luego ejecutaron otra simulación, un modelo de transporte químico, para ver cómo interactuaban las emisiones de diferentes sectores.

Finalmente, el grupo superpuso sus resultados de simulación en mapas de densidad de población para ver qué lugares tenían la mayor exposición a largo plazo a las emisiones de combustión. Barrett observó que la mayoría de las emisiones estudiadas estaban compuestas por partículas de menos de 2,5 micrones de diámetro, un tamaño que los epidemiólogos han asociado con la muerte prematura.

Perspectiva nebulosa

Después del transporte por carretera, los investigadores encontraron que las emisiones del transporte marítimo y la aviación fueron el segundo mayor contribuyente a las muertes prematuras, causando 1.800 muertes prematuras al año, seguidas de las emisiones de las plantas de energía, que causan aproximadamente 1.700 muertes prematuras cada año.

Barrett y Yim descubrieron que las emisiones de las centrales eléctricas tienen un mayor impacto en la salud en el norte de Inglaterra, donde las emisiones de cinco plantas principales tienden a concentrarse. En Londres, los investigadores encontraron que las emisiones del transporte marítimo y la aviación tenían un mayor impacto en la salud, posiblemente debido a la proximidad de los principales aeropuertos a la ciudad.

Las emisiones de las centrales eléctricas del país, que se encuentran principalmente al noreste de las principales ciudades y emiten contaminación muy por encima del nivel del suelo, son menos dañinas para la población en general que otras fuentes de contaminación, dice Barrett. Por el contrario, dice que las emisiones de automóviles y camiones, que ocurren más cerca de donde las personas viven y trabajan, representan un riesgo más grave para la salud humana.

“Las personas tienen varios factores de riesgo en su vida”, dice Barrett. “La contaminación del aire es otro factor de riesgo. Y puede ser significativo, especialmente para las personas que viven en ciudades “.

Fintan Hurley, director científico del Instituto de Medicina Ocupacional en Edimburgo, Escocia, dice que los hallazgos del grupo proporcionan un análisis detallado de las fuentes de contaminación del aire en el país. Hurley dirigió un estudio similar realizado por el Comité sobre los efectos médicos de la contaminación del aire y dice que los resultados de Barrett están en línea con ese análisis. Las implicaciones, agrega, van más allá de las fronteras de Gran Bretaña.

“Es útil tener un análisis detallado de los efectos en el Reino Unido, pero la contaminación del aire exterior por fuentes de combustión es un problema de salud pública importante en todo el mundo”, dice Hurley. “Con la contaminación del aire exterior todo el mundo está expuesto, porque las partículas finas y los gases también penetran en el interior. Es posible que las personas hagan algunas cosas para limitar sus exposiciones personales, pero la principal necesidad es actuar en conjunto para reducir las emisiones ”.

El estudio fue financiado por el Consejo de Investigación en Ingeniería y Ciencias Físicas.

Imagen: Steven Barrett

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