Planeta Enano Plutón: El “otro” Planeta Rojo

Plutón otro planeta rojo

Los científicos de New Horizons combinaron el último mapa en blanco y negro de las características de la superficie de Plutón (izquierda) con un mapa de los colores del planeta (derecha) para producir un retrato en color detallado del hemisferio norte del planeta (centro).

Las observaciones de la nave espacial New Horizons revelan que Marte no es el único planeta rojo de nuestro sistema solar; planeta enano Plutón también tiene un color rojizo.

¿De qué color es Plutón? La respuesta, revelada en los primeros mapas hechos a partir de datos de New Horizons, resulta ser tonos de marrón rojizo. Aunque esto recuerda a Marte, es casi seguro que la causa sea muy diferente. En Marte, el agente colorante es el óxido de hierro, comúnmente conocido como óxido. En el planeta enano Plutón, es probable que el color rojizo sea causado por moléculas de hidrocarburos que se forman cuando los rayos cósmicos y la luz ultravioleta solar interactúan con el metano en la atmósfera de Plutón y en su superficie.

“El color rojizo de Plutón se conoce desde hace décadas, pero New Horizons ahora nos permite correlacionar el color de diferentes lugares en la superficie con su geología y pronto, con sus composiciones”, dijo el investigador principal de New Horizons Alan Stern del Southwest Research Institute. , Boulder, Colorado. “Esto permitirá construir modelos informáticos sofisticados para comprender cómo ha evolucionado Plutón hasta su apariencia actual”.

Los expertos han pensado durante mucho tiempo que las sustancias rojizas se generan cuando un color particular de luz ultravioleta del sol, llamado Lyman-alfa, golpea las moléculas del gas metano (CH4) en la atmósfera de Plutón, impulsando reacciones químicas que crean compuestos complejos llamados tholins. Los tholins caen al suelo para formar una “mugre” rojiza. Mediciones recientes con el instrumento Alice de New Horizons revelan que un difuso resplandor Lyman-alfa que cae sobre Plutón desde todas las direcciones en el espacio interplanetario es lo suficientemente fuerte como para producir casi tanto tholin como los rayos directos del sol. “Esto significa que el proceso de enrojecimiento de Plutón ocurre incluso en el lado nocturno donde no hay luz solar, y en las profundidades del invierno cuando el sol permanece debajo del horizonte durante décadas”, dijo el co-investigador de New Horizons Michael Summers, de la Universidad George Mason. Fairfax, Virginia.

Se han encontrado tholins en otros cuerpos del sistema solar exterior, incluidos Titán y Tritón, las lunas más grandes de Saturno y Neptuno , respectivamente, y realizados en experimentos de laboratorio que simulan las atmósferas de esos cuerpos.

El primer mapa de Plutón de la misión está aproximadamente en color verdadero, es decir, el color que verías si estuvieras viajando en New Horizons. A la izquierda, un mapa del hemisferio norte de Plutón compuesto utilizando imágenes en blanco y negro de alta resolución del instrumento LORRI de New Horizons. A la derecha hay un mapa de los colores de Plutón creado usando datos del instrumento Ralph. En el centro está el mapa combinado, producido al fusionar los datos de LORRI y Ralph.

“Ahora están apareciendo los colores y características únicos de sus variados terrenos”, dijo Simon Porter, miembro del equipo de Geología y Geofísica de New Horizons. Alex Parker, miembro del equipo de Composición de New Horizons, agregó: “La mancha oscura más grande de Plutón es claramente más roja que la mayoría de la superficie, mientras que el área más brillante parece más cercana al gris neutro”.

Los científicos esperan aprender más sobre la causa del tinte rojizo de Plutón a medida que New Horizons se acerca para su sobrevuelo del 14 de julio.

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