Nuevos Descubrimientos Ayudan A Dar Forma A Nuestra Comprensión De Plutón Y Sus Lunas

Nuevos horizontes da forma a la comprensión de Plutón y sus lunas

Usando datos del sobrevuelo de New Horizons de Plutón , los astrónomos continúan aprendiendo más sobre este mundo helado y su sistema de satélites.

Los datos de New Horizons ayudan a dar forma a la comprensión de Plutón y sus lunas

Los miembros del equipo científico de New Horizons están destacando los últimos hallazgos del sobrevuelo de Plutón en la reunión de otoño de la American Geophysical Union (AGU) de esta semana en San Francisco. Entre los aspectos más destacados se encuentran conocimientos sobre la geología y la composición de Plutón, así como nuevos detalles sobre la neblina inesperada en la atmósfera de Plutón y su interacción con el viento solar.

“Estamos a menos de la mitad de la transmisión de datos sobre el sistema Plutón a la Tierra, pero ya están surgiendo una amplia variedad de nuevos resultados científicos”, dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado.

Se ha encontrado evidencia geológica de una amplia actividad glacial pasada y presente, incluida la formación de redes de valles erosionados, algunos de los cuales son “valles colgantes”, muy parecidos a los del Parque Nacional Yellowstone, Wyoming. “Plutón ha superado en gran medida nuestras expectativas en diversidad de accidentes geográficos y procesos, procesos que continúan hasta el presente”, dijo Alan Howard de la Universidad de Virginia en Charlottesville, colaborador científico del equipo de Geología, Geofísica e Imágenes de New Horizons.

La clave para comprender la actividad en Plutón es el papel de la capa profunda de nitrógeno sólido y otros hielos volátiles que llenan el lado izquierdo del ‘corazón’ de Plutón, una vasta cuenca de 1.000 kilómetros (620 millas) de ancho, denominada informalmente Sputnik Planum. . Los nuevos modelos numéricos de convección térmica dentro de esta capa de hielo no solo explican las numerosas características poligonales de hielo que se ven en la superficie del Sputnik Planum, sino que indican que esta capa puede tener hasta unos pocos kilómetros de espesor. La evaporación de este nitrógeno y la condensación en terrenos circundantes más altos conducen al flujo glacial de regreso hacia la cuenca; Los modelos numéricos adicionales de flujo de hielo de nitrógeno muestran cómo el paisaje de Plutón se ha transformado y sigue transformándose.

En los últimos meses, New Horizons también ha devuelto una multitud de datos de color y ángulo de fase sobre la notable neblina atmosférica que rodea a Plutón, elevándose cientos de millas o kilómetros sobre la superficie. Además de evaluar sus propiedades ópticas, el equipo científico está examinando varias preguntas importantes sobre la extensa neblina de Plutón: dónde se origina, por qué forma capas y cómo varía espacialmente alrededor de Plutón.

“Como casi todo en Plutón, la neblina es mucho más complicada de lo que pensábamos”, dijo Andy Cheng, co-investigador de New Horizons en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, Laurel, Maryland. “Pero con los excelentes datos de New Horizons actualmente disponibles, pronto esperamos tener una mejor comprensión”.

New Horizons también ha encontrado límites nuevos y más estrictos para una atmósfera en la luna más grande de Plutón, Caronte. Además, los científicos que estudian las observaciones espectrales infrarrojas de Charon desde el instrumento LEISA a bordo de New Horizons están informando evidencia de que la absorción de amoníaco (NH3) se produce a un nivel bajo en una gran parte de la superficie de Charon, no solo las altas concentraciones locales que se habían detectado previamente algunas ubicaciones. Uno de ellos, el cráter Organa llamado informalmente, se había observado como especialmente rico en NH3. Aún no se sabe qué controla la distribución del NH3 de Charon, o si proviene del interior de Charon o de una fuente externa.

Los científicos de New Horizons también están presentando hallazgos sobre cómo Plutón y sus lunas interactúan con el viento solar, un flujo constante de partículas y plasma que fluye desde el sol y todavía viaja a 900.000 millas por hora (1,4 millones de kilómetros por hora) en Plutón. La atmósfera que emana de Plutón proporciona una fuente de átomos neutros que pueden intercambiar electrones con los átomos cargados positivamente de oxígeno (O), carbono (C) y nitrógeno (N) del viento solar. Las observaciones del Observatorio de rayos X Chandra que orbita la Tierra durante el acercamiento más cercano contribuyeron a la comprensión de los científicos de los procesos en funcionamiento. Los miembros del equipo buscaron emisiones de rayos X cerca de Plutón para ayudar a determinar la velocidad a la que la atmósfera de Plutón se está perdiendo en el espacio, de la misma manera que las emisiones de rayos X se utilizan para caracterizar la salida de material de los cometas.

Zigzagueando por Plutón

Esta franja de alta resolución de Plutón (derecha) recorre las llanuras llenas de cráteres al oeste del hemisferio de encuentro de New Horizons y a través de numerosas fallas prominentes, rozando el margen oriental de la oscura y prohibida región conocida informalmente como Cthulhu Regio, y finalmente pasando sobre el edificio misterioso, posiblemente criovolcánico Wright Mons, antes de llegar al terminador o la línea día-noche. Entre los muchos detalles notables que se muestran están las relaciones superpuestas y de relleno entre las unidades de los hielos volátiles brillantes y relativamente suaves del Sputnik Planum (en el borde del mosaico) y el borde oscuro o “orilla” de Cthulhu. Las imágenes de este mosaico fueron tomadas por el generador de imágenes de reconocimiento de largo alcance (LORRI) en modo de “paseo” con el espectrómetro LEISA, que representa el patrón de “zigzag” o paso. Tomada poco antes del acercamiento más cercano de New Horizons a Plutón el 14 de julio, se pueden ver detalles tan pequeños como 500 yardas (500 metros). NOTA: Haga clic en la imagen y ZOOM IN para una visualización óptima.

Crédito: NASA / JHUAPL / SwRI

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