Los Ecologistas Documentan Los Cambios En La Frágil Cadena Ecológica Tierra-mar

Los científicos documentan la frágil cadena ecológica tierra-mar.

Los investigadores encontraron un vínculo entre la sustitución de árboles nativos por palmeras no nativas y la salud de la población de mantarrayas frente al atolón Palmyra en el Pacífico. (Foto: Gareth Williams / Cortesía de la Universidad de Stanford)

Un estudio recientemente publicado por científicos de Stanford describe una de las cadenas de interacción ecológica más largas jamás documentadas y arroja luz sobre cómo la perturbación humana del mundo natural puede conducir a interrupciones generalizadas de las cadenas de interacción ecológica.

Douglas McCauley y Paul DeSalles no se propusieron descubrir una de las cadenas de interacción ecológica más largas jamás documentadas. Pero eso es exactamente lo que ellos y un equipo de investigadores, todos estudiantes y profesores actuales o anteriores de Stanford, hicieron en un nuevo estudio publicado en Scientific Reports .

Sus hallazgos arrojan luz sobre cómo la perturbación humana del mundo natural puede conducir a interrupciones generalizadas, pero en gran medida invisibles, de las cadenas de interacción ecológica. Esto, a su vez, destaca la necesidad de construir alianzas no tradicionales, entre biólogos marinos y forestales, por ejemplo, para abordar ecosistemas completos más allá de las fronteras políticas.

El otoño pasado, McCauley, un estudiante graduado, y DeSalles, un estudiante universitario, se encontraban en el remoto Palmyra Atoll en el Pacífico rastreando los movimientos de las mantarrayas para un estudio de interacción depredador-presa. Nadando con los rayos y trazando sus movimientos con etiquetas acústicas, McCauley y DeSalles notaron que las gráciles criaturas regresaban a las costas de ciertas islas. Mientras tanto, la estudiante de posgrado Hillary Young estaba estudiando el efecto del cultivo de palmeras en los hábitats nativos cercanos y se preguntaba cómo se desarrollaría el impacto en las comunidades de aves.

Palmyra es un lugar único en la Tierra donde los científicos pueden comparar ecosistemas en gran parte intactos a una distancia de gran alcance de hábitats recientemente perturbados. Un alboroto de vida – enormes tiburones grises de arrecife, rayas, pargos y barracudas – surca las aguas cristalinas mientras las aves marinas acuden a miles de millas de distancia para posarse en los frondosos bosques de este idilio tropical.

Durante las comidas y charlas al atardecer en la pequeña estación de investigación, McCauley, DeSalles, Young y otros científicos discutieron su trabajo e intercambiaron teorías sobre sus observaciones. “A medida que las frecuencias de estas diferentes conversaciones se mezclaron, la imagen de lo que realmente estaba sucediendo allí tomó forma frente a nosotros”, dijo McCauley.

A través del análisis de isótopos de nitrógeno, seguimiento de animales y estudios de campo, los investigadores demostraron que la sustitución de árboles nativos por palmeras no nativas condujo a unas cinco veces menos aves marinas posadas (parecían no gustarles las copas de las palmeras, simples y fácilmente balanceadas por el viento), lo que llevó a a menos excrementos de pájaros para fertilizar el suelo debajo, menos nutrientes en las aguas circundantes, menos plancton en el agua y menos mantarrayas hambrientas cruzando la costa.

“Esta es una cascada increíble”, dijo el investigador Rodolfo Dirzo, investigador principal del Instituto Stanford Woods para el Medio Ambiente. “Como ecologista, me preocupa la extinción de los procesos ecológicos”.

Igualmente importante es lo que sugiere el estudio acerca de que estas cascadas no se ven en gran medida. “Tales conexiones no dejan ningún rastro”, dijo la investigadora Fiorenza Micheli, profesora asociada de biología afiliada al Stanford Woods Institute. “Su pérdida pasa en gran medida desapercibida, lo que limita nuestra comprensión y capacidad para proteger los ecosistemas naturales”. McCauley lo expresó de otra manera: “Lo que estamos haciendo en algunos ecosistemas es similar a abrir el capó de un automóvil, desconectar algunos cables y desviar algunas mangueras. Todas las piezas siguen ahí, el motor se ve prácticamente igual, pero nadie sabe cómo o si funcionará el coche “.

A modo de comparación, el investigador Robert Dunbar, investigador principal del Stanford Woods Institute, recordó los efectos históricos en cadena de las crecientes demandas de agua de los ríos de California Central. Cuando el salmón corre en estos ríos se redujo de millones de peces cada año a un goteo, los sistemas terrestres naturales y agrícolas perdieron una fuente importante de fertilizantes de origen marino. Estos subsidios perdidos del mar ahora son reemplazados por millones de dólares en aplicaciones de fertilizantes artificiales. “Los seres humanos realmente pueden cortar una de estas cadenas por la mitad”, dijo Dunbar.

Imagen: Gareth Williams / Cortesía de la Universidad de Stanford

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