La Nave Espacial Dawn Revela Puntos Brillantes Y Diferencias De Color En Ceres

NASA La nave espacial Dawn revela nuevas imágenes desde la órbita más baja de Ceres, incluidas vistas muy esperadas del cráter Occator.


La nave espacial Dawn de la NASA ha revelado vistas maravillosas del planeta enano Ceres durante su primer año en órbita.

El cráter Occator, que mide 57 millas (92 kilómetros) de ancho y 2,5 millas (4 kilómetros) de profundidad, contiene el área más brillante de Ceres, el planeta enano que Dawn ha explorado desde principios de 2015. Las imágenes más recientes, tomadas desde 240 millas (385 kilómetros) sobre la superficie de Ceres, revele una cúpula en un pozo de paredes lisas en el centro brillante del cráter. Numerosas características lineales y fracturas se entrecruzan en la parte superior y los flancos de esta cúpula. Las fracturas prominentes también rodean el domo y atraviesan regiones más pequeñas y brillantes que se encuentran dentro del cráter.

“Antes de que Dawn comenzara sus observaciones intensivas de Ceres el año pasado, el cráter Occator parecía ser una gran área brillante. Ahora, con las últimas vistas de cerca, podemos ver características complejas que ofrecen nuevos misterios para investigar ”, dijo Ralf Jaumann, científico planetario y co-investigador de Dawn en el Centro Aeroespacial Alemán (DLR) en Berlín. “La intrincada geometría del interior del cráter sugiere actividad geológica en el pasado reciente, pero necesitaremos completar un mapeo geológico detallado del cráter para probar hipótesis sobre su formación”.

Diferencias de color

El equipo también lanzó un mapa de color mejorado de la superficie de Ceres, destacando la diversidad de materiales de la superficie y sus relaciones con la morfología de la superficie. Los científicos han estado estudiando las formas de los cráteres y su distribución con gran interés. Ceres no tiene tantas cuencas de impacto grandes como esperaban los científicos, pero la cantidad de cráteres más pequeños generalmente coincide con sus predicciones. El material azul resaltado en el mapa de colores está relacionado con flujos, llanuras suaves y montañas, que parecen ser características superficiales muy jóvenes.

“Aunque los procesos de impacto dominan la geología de la superficie en Ceres, hemos identificado variaciones de color específicas en la superficie que indican alteraciones del material que se deben a una interacción compleja del proceso de impacto y la composición del subsuelo”, dijo Jaumann. “Además, esto da evidencia de una capa subsuperficial enriquecida en hielo y volátiles”.

Contando neutrones

Los datos relevantes a la posibilidad de hielo subterráneo también están surgiendo del Detector de Neutrones y Rayos Gamma (GRaND) ​​de Dawn, que comenzó a adquirir su conjunto de datos primarios en diciembre. Los neutrones y los rayos gamma producidos por las interacciones de los rayos cósmicos con los materiales de la superficie proporcionan una huella de la composición química de Ceres. Las medidas son sensibles a la composición elemental de la yarda (metro) más alta del regolito.

En la órbita de menor altitud de Dawn, el instrumento ha detectado menos neutrones cerca de los polos de Ceres que en el ecuador, lo que indica una mayor concentración de hidrógeno en latitudes altas. Dado que el hidrógeno es un componente principal del agua, el hielo de agua podría estar presente cerca de la superficie en las regiones polares.

“Nuestros análisis pondrán a prueba una predicción de larga data de que el hielo de agua puede sobrevivir justo debajo de la superficie fría y de alta latitud de Ceres durante miles de millones de años”, dijo Tom Prettyman, co-investigador principal de GRaND y Dawn en el Planetary Science Institute de Tucson. Arizona.

El misterio del cráter Haulani

Pero el subsuelo no tiene la misma composición en todo Ceres, según los datos del espectrómetro de mapeo visible e infrarrojo (VIR), un dispositivo que observa cómo la superficie refleja varias longitudes de onda de la luz solar, lo que permite a los científicos identificar minerales.

El cráter Haulani en particular es un ejemplo intrigante de cuán diversa es Ceres en términos de la composición del material de su superficie. Este cráter de forma irregular, con sus llamativas rayas brillantes de material, muestra una proporción diferente de materiales superficiales que su entorno cuando se observa con el instrumento VIR. Si bien la superficie de Ceres está compuesta principalmente de una mezcla de materiales que contienen carbonatos y filosilicatos, su proporción relativa varía a lo largo de la superficie.

“Las imágenes en falso color de Haulani muestran que el material excavado por un impacto es diferente a la composición general de la superficie de Ceres. La diversidad de materiales implica que hay una capa mixta debajo o que el impacto en sí cambió las propiedades de los materiales ”, dijo María Cristina de Sanctis, científica líder del instrumento VIR, con sede en el Instituto Nacional de Astrofísica, Roma.

El panorama

Dawn hizo historia el año pasado como la primera misión en alcanzar un planeta enano y la primera en orbitar dos objetivos extraterrestres distintos, ambos en el cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter . La misión realizó amplias observaciones de Vesta durante su órbita de 14 meses allí en 2011-2012.

“Estamos emocionados de presentar estas hermosas imágenes nuevas, especialmente Occator, que ilustran la complejidad de los procesos que dan forma a la superficie de Ceres. Ahora que podemos ver los enigmáticos puntos brillantes de Ceres, los minerales de la superficie y la morfología en alta resolución, estamos ocupados trabajando para descubrir qué procesos dieron forma a este planeta enano único. Al comparar Ceres con Vesta, obtendremos nuevos conocimientos sobre el sistema solar temprano ”, dijo Carol Raymond, investigadora principal adjunta de la misión Dawn, con sede en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California.

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