Investigadores Idean Un Método Innovador Para Pesar Ballenas Con Precisión Utilizando Drones

Ballena franca austral

Una ballena franca austral emerge en las cristalinas aguas de la costa de Península Valdés. Crédito: Fredrik Christiansen, Instituto de Estudios Avanzados de Aarhus

¿Cómo pesas una ballena viva? La respuesta obvia es muy cuidadosa, pero los científicos no pueden exactamente poner a estos grandes mamíferos marinos en una escala. Investigadores del Instituto de Estudios Avanzados de Aarhus (AIAS) en Dinamarca y la Institución Oceanográfica Woods Hole (WHOI) en los EE. UU. Idearon una forma de estimar con precisión el peso de las ballenas de vida libre utilizando solo imágenes aéreas tomadas por drones. El método innovador, publicado hoy (1 de octubre de 2019) en la revista British Ecological Journal Methods in Ecology and Evolution , se puede utilizar para aprender más sobre la fisiología y la ecología de las ballenas.

Al medir la longitud, el ancho y la altura del cuerpo de las ballenas francas australes de vida libre fotografiadas por drones, los investigadores pudieron desarrollar un modelo que calculó con precisión el volumen corporal y la masa de las ballenas. Debido a su gran tamaño y vida acuática, anteriormente la única forma de obtener datos sobre la masa corporal de las ballenas era pesar a los individuos muertos o varados.

“Conocer la masa corporal de las ballenas de vida libre abre nuevas vías de investigación”, dice Fredrik Christiansen, profesor asistente de AIAS y autor principal del estudio, que fue financiado por una beca de investigación de la National Geographic Society. “Ahora podremos observar el crecimiento de individuos de edad conocida para calcular el aumento de su masa corporal con el tiempo y las necesidades energéticas para el crecimiento. También podremos observar las necesidades energéticas diarias de las ballenas y calcular cuánta presa necesitan consumir ”.

“Las mediciones del peso de las ballenas vivas en el mar pueden informar cómo los factores estresantes crónicos afectan su supervivencia y capacidad para producir descendencia”, agrega Michael Moore, biólogo de WHOI y coautor del artículo.

Para calcular el volumen corporal y la masa de las ballenas francas australes, los investigadores primero tomaron fotografías aéreas de 86 individuos frente a la costa de Península Valdés, Argentina. Las aguas cristalinas y la gran cantidad de ballenas que se reúnen allí todos los inviernos para la reproducción lo convierten en un lugar ideal para recolectar imágenes de alta calidad tanto de la cara dorsal como lateral de las ballenas. De ellos pudieron obtener medidas de largo, ancho y alto.

El modelo también permitió a los investigadores colaborar con el Digital Life Project de la Universidad de Massachusetts en Amherst en los EE. UU. Para recrear primero una malla 3D de la ballena y luego trabajar con el artista de CG Robert Gutierrez para recrear el modelo 3D a todo color. de la ballena franca. Estos modelos se pueden utilizar tanto con fines científicos, como el estudio del movimiento, como con fines educativos.

Al ajustar los parámetros del modelo, el enfoque podría usarse para estimar el tamaño de otros mamíferos marinos donde los métodos alternativos, más invasivos, no son factibles o deseables.

Las ballenas barbadas, que incluyen especies como la ballena azul, son los animales más grandes de este planeta, y la masa corporal es fundamental para su éxito como grupo animal. Sin embargo, históricamente los datos sobre su tamaño se han limitado a especímenes muertos, y la mayoría de las muestras provienen de operaciones de caza de ballenas, capturas accidentales de pesquerías o varamientos en playas.

La recopilación de datos sobre ballenas muertas tiene limitaciones, como la imposibilidad de recopilar datos longitudinales sobre la vida útil de una ballena y las inexactitudes de la distorsión física de los cadáveres causada por la hinchazón y la deflación.

“La dificultad de medir la masa corporal de manera confiable en las ballenas que viven en libertad ha impedido la inclusión de la masa corporal en muchos estudios de ecología, fisiología y bioenergética”, dice Christiansen. “Este enfoque novedoso permitirá ahora incluir finalmente esta variable central en futuros estudios de ballenas de vida libre”.

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La Institución Oceanográfica Woods Hole es una organización privada sin fines de lucro en Cape Cod, Massachusetts, dedicada a la investigación marina, la ingeniería y la educación superior. Establecida en 1930 por recomendación de la Academia Nacional de Ciencias, su misión principal es comprender los océanos y su interacción con la Tierra en su conjunto, y comunicar una comprensión básica del papel de los océanos en el cambiante entorno global.

Referencia: “Estimación de la masa corporal de ballenas que viven en libertad mediante fotogrametría aérea y volumétrica 3D” por Fredrik Christiansen, Mariano Sironi, Michael J. Moore, Matías Di Martino, Marcos Ricciardi, Hunter A. Warick, Duncan J. Irschick, Robert Gutierrez y Marcela M. Uhart, 1 de octubre de 2019, Métodos en ecología y evolución .
DOI: 10.1111 / 2041-210X.13298

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