Fósil Muestra La Transición De La Vida En La Tierra A La Vida En El Mar

Fósil descubierto recientemente muestra la transición de un reptil de la vida en la tierra a la vida en el mar

Vadasaurus herzogi. Crédito: Mick Ellison Usado con permiso del Museo Americano de Historia Natural

Usando herramientas de investigación modernas en un fósil de reptil de 155 millones de años, los científicos de Johns Hopkins y el Museo Americano de Historia Natural informan que han completado algunas pistas importantes sobre la evolución de los animales que una vez vagaron por la tierra y pasaron a la vida en agua.

Un informe sobre los nuevos descubrimientos sobre el reptil, Vadasaurus herzogi, aparece en línea en la edición del 8 de noviembre de Royal Society Open Science, y sugiere que algunas de las características del animal de un pie de largo, incluida su cola alargada en forma de látigo y triangular- en forma de cabeza, se adaptan bien a la vida acuática, mientras que sus extremidades relativamente grandes la vinculan a especies amantes de la tierra.

Vadasaurus, que es el término latino para “lagarto zancudo”, fue descubierto en canteras de piedra caliza cerca de Solnhofen, Alemania, parte de un mar que alguna vez fue poco profundo y que fue explorado durante mucho tiempo por su rico tesoro de hallazgos fósiles.

El fósil bien conservado se encuentra en el Museo Americano de Historia Natural en Nueva York, donde el trabajo de desvelar sus secretos evolutivos recayó en el investigador asociado del museo Gabriel Bever, Ph.D., quien también es profesor asistente de anatomía funcional y evolución en la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins y Mark Norell, Ph.D., presidente de la división de paleontología del museo.

“Las características anatómicas y de comportamiento de los grupos modernos de seres vivos se acumularon durante largos períodos de tiempo”, dice Bever. “Los fósiles pueden enseñarnos mucho sobre esa historia evolutiva, incluido el orden en el que evolucionaron esas características y su papel adaptativo en un entorno cambiante”.

“Cada vez que podemos obtener un fósil como este que está tan bien conservado y es tan importante para comprender una transición ambiental importante, es muy importante”, dice Norell. “Es tan importante”, agrega, “que podemos considerar a Vadasaurus como el Archaeopteryx de los rynchocephalians”.

Según Bever, su trabajo se suma a la lista de criaturas marinas cuyos antepasados ​​fueron vertebrados terrestres. Incluyen ballenas, focas y serpientes marinas modernas, y especies antiguas (y ahora extintas) de ictiosaurios, mosasaurios y plesiosaurios.

Bever dice que su estudio ofrece evidencia de que Vadasaurus, probablemente un adulto cuando murió, puede estar vinculado por su anatomía a un pequeño grupo de especies marinas llamadas pleurosaurios, que durante mucho tiempo se pensó que tenían raíces terrestres. Los pleurosaurios vivieron durante el jurásico período, hace 185 a 150 millones de años. Las criaturas parecidas a anguilas tenían extremidades reducidas que probablemente se usaban para conducir en lugar de propulsar en el agua. Hasta ahora, se han descubierto fósiles de solo tres especies antiguas de pleurosaurios.

Usando dos tipos de algoritmos estadísticos y reconstrucciones de “árboles” evolutivos, Bever y Norell dicen que Vadasaurus y los pleurosaurios son parte de un linaje más grande de reptiles llamado Rhynchocephalia. Al igual que los pleurosaurios amantes del mar, el cráneo de Vadasaurus tenía una forma triangular, una adaptación que se encuentra entre muchos animales aerodinámicos que viven en el agua, como la mayoría de los peces, anguilas y ballenas. Un hocico alargado, común entre los animales marinos, presentaba dientes más alejados del cuerpo para atrapar peces.

Al examinar la forma y la estructura del cráneo de Vadasaurus, Bever y Norell también concluyeron que la mordedura de Vadasaurus probablemente fue un movimiento rápido de lado a lado, en comparación con la mordedura más lenta y fuerte típica de muchos animales terrestres.

Hace unos 155 millones de años, la cola de Vadasaurus había comenzado a alargarse como la mayoría de los animales marinos modernos, dice Bever, pero no al tamaño del pleurosaurio de 5 pies. Encontraron que Vadasaurus tenía 24 vértebras presacrales, que se extienden desde la cabeza hasta el comienzo de la cola, mientras que el pleurosaurus tenía más de 50 huesos de la espalda.

A pesar de sus características acuáticas, Vadasaurus conservó algunas características que se encuentran con mayor frecuencia entre los vertebrados terrestres. Por ejemplo, Vadasaurus todavía tenía las extremidades grandes, en relación con el tamaño de su cuerpo, que se esperan de un reptil terrestre. Bever especula que Vadasaurus no usó sus extremidades para propulsión en el agua, sino para conducir. Él dice que Vadasaurus pudo haber nadado como una serpiente marina moderna, moviendo su columna vertebral con una especie de movimiento ondulante.

“Nuestros datos indican que Vadasaurus es un primo primitivo del pleurosaurio”, dice Bever. “Y estos dos reptiles están estrechamente relacionados con los tuatara modernos”. El tuátara moderno es un reptil terrestre parecido a un lagarto que vive en las islas costeras de Nueva Zelanda y es la única especie restante de rhynchocephalian que queda en la Tierra.

Bever señala que una historia evolutiva completa de Vadasaurus requerirá más datos y hallazgos de fósiles.

“No sabemos exactamente cuánto tiempo pasaba Vadasaurus en tierra o en el agua. Puede ser que el animal haya desarrollado sus adaptaciones acuáticas por alguna otra razón, y que estos cambios resulten ventajosos para la vida en el agua ”, dice Bever.

El Centro Johns Hopkins de Anatomía Funcional y Evolución explora las relaciones entre la anatomía, el comportamiento y la evolución de los vertebrados. El laboratorio de Bever se centra en cómo los genes, el desarrollo, la morfología y el registro fósil interactúan para producir e informar patrones importantes en la evolución de los vertebrados.

Los fondos para esta investigación fueron proporcionados por el Museo Americano de Historia Natural y la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins.

Publicación: Gabriel S. Bever y Mark A. Norell, “Un nuevo rincocéfalo (Reptilia: Lepidosauria) del Jurásico tardío de Solnhofen (Alemania) y el origen de los Pleurosauridae marinos”, Royal Society Open Science, 2017; DOI: 10.1098 / rsos.170570

Añadir un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *