Astrónomos De Harvard Descubren Objetos Cercanos A La Tierra Que Son Cometas Inactivos De Período Corto

Los astrónomos descubren NEO que son cometas inactivos de período corto

Una imagen del asteroide Tempel 1 tomada durante la visita de Deep Impact. Tempel 1 tiene unos cinco kilómetros de ancho. NASA / JPL-Caltech / UMd

En un nuevo estudio, científicos del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica revelan que entre aproximadamente el 0,3 y el 3% de los NEO moderadamente brillantes en realidad es probable que sean cometas inactivos de período corto.

Los objetos cercanos a la Tierra (NEO) son asteroides o cometas cuyas órbitas a veces los acercan a la Tierra, lo que representa una amenaza potencial. El asteroide que golpeó Chelyabinsk el año pasado era un NEO de unos 40 metros de diámetro. Si bien es relativamente fácil detectar un NEO en luz visible observando su movimiento a través del cielo de noche a noche, determinar su tamaño y su peligro potencial es más difícil porque su brillo óptico resulta tanto de su tamaño como de su reflectividad. CfA Los astrónomos han estado usando durante varios años la cámara infrarroja IRAC en Spitzer para medir la luz infrarroja emitida por los NEO y, combinada con mediciones ópticas, para deducir sus dimensiones probables.

Se cree que los NEO se originan a partir de fragmentos de colisión de objetos en el cinturón de asteroides más allá de la órbita de Marte , con más de 10,000 conocidos hoy. Los cometas de período corto también pueden ser NEO, pero a diferencia de los asteroides, lo más probable es que se hayan originado en el cinturón de Kuiper, un depósito de cuerpos helados fuera de la órbita de Neptuno . Las órbitas de estos cuerpos se alteran como resultado de las perturbaciones gravitacionales con los planetas gigantes, y algunos terminan como NEO, desarrollando colas cometarias cuando se acercan al Sol y se activan. Después de un tiempo, sus componentes volátiles se evaporan y estos cometas se vuelven inactivos. Como resultado, es muy probable que la población de NEO en estudio incluya un número significativo de cometas extintos.

Los astrónomos de CfA Joe Hora, Giovanni Fazio y Howard Smith y sus colegas informaron hace dos años sobre el descubrimiento de que el NEO Don Quijote es en realidad un cometa extinto: pudieron encontrar su tenue cola cometaria en imágenes infrarrojas. Ahora, ellos y sus colegas han completado un análisis estadístico del catálogo completo de NEO del infrarrojo cercano, buscando posibles cometas de período corto mediante el uso de una combinación de sus parámetros orbitales y sus albedos de superficie, según se infiere de sus propiedades del infrarrojo cercano. Los científicos descubrieron que es probable que entre aproximadamente el 0,3 y el 3% de los NEO moderadamente brillantes sean cometas inactivos de corto plazo. Identifican veintitrés específicos como cometas dormidos. También concluyen que alrededor de un centenar de grandes objetos cercanos a la Tierra, con diámetros superiores a un kilómetro, probablemente también sean cometas inactivos de período corto.

Copia en PDF del estudio : Explore NEOs VIII: Cometas inactivos de período corto en la población de asteroides cercanos a la Tierra

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